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El día a día de la Ciencia

Árboles que usan sus hojas para absorber agua

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Los árboles de un bosque nuboso tropical de montaña usan algo más que sus raíces para absorber agua. Unos científicos han descubierto que también “beben” el agua directamente de las nubes a través de sus hojas.

Ésta es una estrategia de supervivencia esencial en áreas donde abunda la neblina pero son escasas las demás fuentes de agua, resultando ello en suelos secos. Las zonas de esta clase serán cada vez menos comunes, ya que las nubes de las que dependen estos árboles para sobrevivir están desapareciendo ahora por culpa del cambio climático global.

El estudio en el que se ha comprobado esa rara habilidad de los árboles constituye también una llamada de atención sobre la vulnerabilidad de este raro ecosistema cuya existencia ahora está en peligro frente al avance del calentamiento global. Ya se ha documentado que la menor presencia de nubes en bosques nubosos se correlaciona con el declive y desaparición de poblaciones de animales típicos de tales bosques, como por ejemplo ranas y salamandras.

En los bosques nubosos tropicales de montaña, las hojas de los árboles están expuestas constantemente a nubes que las mantienen húmedas. Las hojas de los árboles más comunes de los bosques nubosos absorben esta agua de las nubes cuando las raíces no pueden obtener suficiente agua del suelo. Muchos bosques nubosos experimentan una estación seca anual, en la cual su fuente primaria de abastecimiento de agua no es la lluvia, sino la humedad de las nubes. Es entonces cuando más tienden los árboles a absorber agua a través de sus hojas.

Trabajando en Monteverde, Costa Rica, el equipo de Greg Goldsmith, Todd Dawson y Nicholas J. Matzke, los tres de la Universidad de California en Berkeley, estudió patrones de humedad de las hojas por la presencia de nubes. Para ello, los investigadores se ayudaron de pequeñas “hojas” electrónicas capaces de determinar la humedad de la superficie a partir de cambios en el voltaje de un circuito eléctrico incorporado. Instalaron su conjunto de sensores en ramas, para confirmar si el agua estaba entrando o no por las hojas cuando estaban mojadas.

Fuente: Noticias de la Ciencia / Martes 22 de Enero de 2013

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