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Diseñan una manguera que soporta 400ºC durante 15 minutos

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Los incendios forestales destruyen anualmente un promedio de 500.000 hectáreas de bosque en Europa, y los efectos devastadores del fuego son especialmente duros en los países mediterráneos. Por eso no es de extrañar que haya sido precisamente una compañía española la que ha liderado el proyecto europeo FIRELI que ha conseguido diseñar una manguera que soporta temperaturas de 400 grados centígrados durante 15 minutos. Las mangueras actuales apenas resisten un minuto en las mismas condiciones.

Cada año se quema en Europa una superficie de bosque equivalente a 50 veces la ciudad de París, con un costo económico estimado entre 600 y 800 millones de euros anuales. A la vertiente económica hay que añadir la humana: los equipos que participan en la extinción de incendios corren graves riesgos y necesitan unas mangueras flexibles y maniobrables, no demasiado pesadas y capaces de soportar el arrastre a través de terrenos difíciles, es decir, más fiables y ligeras que las que disponen hasta ahora.

La nueva manguera se ha conseguido gracias al proyecto FIRELI, que comenzó el 2008, financiado mayoritariamente con fondos de la UE. El proyecto inicial que reunió a 9 socios de 6 países europeos era producir una manguera capaz de resistir durante al menos 10 minutos temperaturas de 350° C, porque las que existen hasta ahora sólo soportan esta temperatura durante 1 minuto. La idea era reducir significativamente el peligro al que se enfrentan reiteradamente los bomberos forestales. En muchas ocasiones, las áreas extinguidas de los incendios vuelven a estallar en llamas de nuevo, por lo que dejan a los bomberos con el fuego a sus espaldas y con las mangueras inservibles porque el fuego reavivado las destruye en poco más de un minuto. El margen de error para los bomberos es muy pequeño.

La búsqueda de una manguera más ignífuga superó con éxito una lista de desafíos. La manguera aguantaba 400° C durante 20 minutos. Los investigadores tuvieron que encontrar una manera de introducir el material ignífugo necesario sin comprometer la calidad y el rendimiento de la goma base utilizada en la construcción de la manguera. También tenían que asegurarse de que cualquier modificación de la composición de la manguera, no diera lugar a la emisión de sustancias químicas tóxicas cuando la manguera se expusiera al calor intenso. Y todo esto debía hacerse manteniendo los costes de la nueva manguera dentro de límites aceptables, es decir que no excedieran del 60% por encima del de las mangueras existentes.

El segundo logro fundamental del consorcio FIRELI se refiere a los mecanismos de acoplamiento que sirven para unir los tramos de manguera. El nuevo diseño FIRELI no sólo da como resultado una reducción del 30% en la pérdida de presión de agua, que típicamente se produce en estas articulaciones sino que, además, incorpora con éxito un revestimiento de barrera térmica que protege la capa de caucho interior de la manguera, de manera que el metal del acoplamiento (aluminio, acero inoxidable o latón) no conduce el calor a través de la goma. Se espera que la manguera FIRELI y sus acoplamientos entren en producción industrial en un futuro próximo para un mercado global que tiene como clientes potenciales a los servicios de extinción de incendios, así como a protección civil, ejército y organizaciones no gubernamentales.

Fuente: EFE Futuro / Martes 16 de Julio de 2013

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