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Curiosity: un año explorando y develando los misterios de Marte

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El vehículo-robot de la NASA determinó que el planeta rojo pudo albergar vida en su pasado. La misión costó unos 2.500 millones de dólares.

Después de un viaje de más de 6 meses y 567 millones de kilómetros, el robot envió las tres primeras imágenes de Marte.

La sonda estadounidense Curiosity, el robot más sofisticado que haya explorado Marte, festeja hoy su primer año en suelo marciano, y sus éxitos son vistos como claves en el proceso de conquista del planeta rojo.

Curiosity pudo determinar por primera vez que en un lejano pasado Marte era apto para la vida microbiana, cumpliendo así con el principal objetivo científico de la misión de al menos dos años que le fue confiada y que seguramente será prorrogada.

“Los éxitos de Curiosity, como su espectacular amartizaje y luego sus resultados científicos abren el camino a más exploraciones y al envío de astronautas a un asteroide y al propio Marte”, estimó Charles Bolden, director de la NASA.

El resonante descenso de este robot de seis ruedas por el cráter de Gale, a 10 kilómetros del pie del monte Sharp (de 5.000 metros de altura), en la noche del 5 al 6 de agosto de 2012, que en función del peso de Curiosity, cercano a la tonelada, exigió la puesta a punto de una nueva técnica de aterrizaje, demostró que la NASA podía hacer desembarcar en Marte cargas más pesadas.

Ese es uno de los grandes desafíos tecnológicos que deberá afrontar una misión habitada al planeta rojo, subrayaron los científicos.

“La misión Curiosity ha sido espectacular”, proclamó Michael Meyer, responsable científico de los programas marcianos de la NASA. “Cuanto más sepamos sobre Marte, más informados estaremos para enviar astronautas al planeta”, señaló.

“No solamente el amartizaje fue un éxito sino que todos los instrumentos han funcionado y ya hemos podido proceder a perforaciones en rocas”, por primera vez en Marte, dijo Meyer.

Principal interrogante

Los instrumentos y cámaras del Curiosity permitieron responder con bastante rapidez al principal interrogante de la misión: si Marte fue propicio en algún momento a la vida microbiana, dijo el astrobiólogo Michael Meyer.

Poco antes de su amartizaje, las cámaras del robot detectaron aglomeraciones de guijarros y grava formadas por la filtración de agua de lo que fuera el lecho de un antiguo río.

El análisis de las rocas permitió luego encontrar arcilla y determinar que el agua no era salada, ni demasiado ácida como para impedir la vida.

Estos descubrimientos explican por qué Curiosity recorrió apenas 1,5 kilómetros desde su llegada a Marte.

En las últimas semanas, el robot retomó camino hacia el monte Sharp, a 8 kilómetros de distancia y principal objeto de exploración de la misión. El periplo insumirá varios meses, máxime cuando Curiosity deberá parar cada vez que halle formaciones geológicas interesantes para poder analizarlas.

El pie del monte Sharp suscita gran interés en función de las diferentes capas de sedimentos, que podrían permitir datar los períodos en los cuales el planeta fue apto para la vida, según Meyer.

36.000 imágenes

Durante este primer año, Curiosity transmitió hacia la Tierra más de 190 gigabits de datos, equivalentes a 45.600 canciones almacenadas en dispositivos MP3 o a 36.700 imágenes de alta definición, precisó la NASA.

Su láser, fabricado por un equipo francés, fue utilizado en más de 75.000 ocasiones para analizar la composición de las rocas.

Fuente: La Mañana de Neuquén / Martes 6 de Agosto de 2013

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